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El curioso caso de Mary Felton

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El curioso caso de Mary Felton

Por Elizabeth Makowski

Ponencia entregada en el XIV Congreso Internacional de Derecho Canónico Medieval, realizado en la Universidad de Toronto (2012)

Makowski presentó su investigación sobre la interesante vida de una dama inglesa del siglo XIV: Mary Felton estuvo en un momento u otro durante su compleja vida casada con Edmund Hemgrave, Thomas Breton, Geoffrey Worsley y John Curson, de forma consecutiva, aunque no siempre exclusiva; también fue "en algún momento" viuda, amante, divorciada, monja, apóstata y madre.

Mary (nacida alrededor de 1356) era la hija mayor de Sir Thomas Felton, quien era Caballero de la Jarretera y un oficial de alto rango en los ejércitos de Eduardo III en Francia. Cuando tenía seis años, Mary estaba comprometida con Edmund Hemgrave, pero él murió en 1374, dejando a Mary como una niña viuda, pero también con algunas propiedades.

Sin embargo, Mary no permaneció soltera por mucho tiempo; en unos pocos meses se había casado clandestinamente con Thomas Breton. Sin embargo, este matrimonio no parece haber durado, ya que en 1376 se había casado con Geoffrey Worsley en una parroquia. Mientras tanto, Thomas Breton murió en 1380 mientras luchaba en el continente.

El matrimonio con Geoffrey tampoco duró, ya que en 1381 el archidiácono de Chester le concedió el divorcio a María, y la dama de 25 años ingresó en un convento franciscano en Aldgate, Londres, donde estuvo estrictamente enclaustrada.

Durante los años siguientes, Geoffrey Worsley se volvió a casar y Thomas Felton murió. Aunque María era la única heredera de Thomas, como monja estrictamente enclaustrada que había hecho voto de pobreza, no podía poseer propiedades. Su madre, Joan, estableció varios fideicomisarios para administrar las propiedades de Mary, y Makowski agregó que Joan estaba ansiosa por maximizar las ganancias de estas diversas propiedades.

En 1385, la situación cambió drásticamente, cuando Mary dejó Aldgate e hizo un intento audaz por recuperar su estatus secular. Cuando la corona emitió una orden de arresto contra Mary por ser una religiosa fugitiva, ella respondió afirmando que no era una apóstata porque nunca se unió libremente. Mary Felton declaró que se vio obligada a divorciarse de Geoffrey y entrar en el convento. También se quejó de que no estaba recibiendo ningún beneficio de las propiedades administradas por su madre.

Este caso pasaría varios años en los tribunales episcopales y Mary recibió el apoyo de algunos familiares de Geoffrey Worsley: Geoffrey había muerto en 1385 pero tenía una hija pequeña que habría heredado su patrimonio. Si Mary afirmaba que nunca se había divorciado verdaderamente de Geoffrey, esta hija sería declarada ilegítima, lo que significaba que los otros parientes de Geoffrey obtendrían su herencia.

En 1392, la corte episcopal decidió que María era de hecho una persona secular. Esto le permitió casarse por cuarta vez, ahora con John Curson, quien resultó ser uno de los fideicomisarios que nombró a su madre. Mary nunca consiguió el control de sus propiedades por sí misma: murió en 1398 y su madre la sobrevivió. Cuando Joan murió unos años después, la propiedad de Thomas Felton pasó a manos del hijo legítimo de Mary y John, también llamado John.

Elizabeth Makowski, profesora de la Universidad Estatal de Texas, encontró que este era un caso muy interesante de intrigas matrimoniales y enredos legales, que muestra cómo un individuo usó el derecho canónico para recuperar su estatus secular.


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